Light railway and bus service operation in French rural areas

       Exploitation de trains légers et bus dans les zones rurales françaises

(Adapted from articles in Modern Transport written in September 1944)

                    (Adapté des articles de la revue Modern Transport de septembre 1944)


The following article was written 75 years ago back in 1944 and reflects the situation as it was at that time.  It gives an interesting historical perspective on the different way in which bus services developed in provincial France. The many light railways are of course now long gone (the last line in Manche went in 1950 and in Côtes du Nord in 1956).  The golden age of the French rural bus was probably only a few years in the early 1930s before pro-rail transport co-ordination legislation was introduced. Further restrictions on road transport followed the nationalisation of the railways in 1938 as SNCF.

Post-war, after a period of decline and contraction in the 1960s and 1970s, recent years have seen the growth of departmentally-sponsored and designed interurban and rural bus networks in almost all French departments. Many of these have a quite reasonable single flat fare of but a couple of euros. One of the more recent such ‘réseau’ was introduced in Manche in 2007 (fare 2.20 euros). But it is still not at all unusual for there to be great focus on school journeys and market journeys, with substantially reduced timetables during school holiday periods. And from this side of the Channel we should not forget that school times in France were different, typically a six day week with half days on Wednesday (previously Thursday
for many years) and Saturday. The concept of 'le weekend' is still relatively recent in some parts of France!  Also the number of stops on French country bus services is small compared to ours and it is difficult to imagine what a French driver would make of even a stop every quarter of a mile!


L'article qui suit a été écrit il y a
75 ans en 1944 et reflète la situation telle qu'elle était à ce moment-là. Il donne un point de vue historique intéressant sur ​​la manière différente dont les services de bus et cars ont développé dans la France provinciale (vu par les yeux anglais!). Les chemins de fer rurales bien sûr ne sont plus depuis longtemps (la dernière ligne dans la Manche en 1950 et elles sont parties dans les Côtes du Nord en 1956). L'âge d'or de l'autocar rural français était probablement seulement quelques années dans les années 1930 avant que le pro-rail législation pour coordination a été introduite. D'autres restrictions sur le transport routier ont suivi la nationalisation des chemins de fer en 1938.

L'après-guerre, apr
ès une période de déclin et de la contraction dans les années 1960 et 1970, ces dernières années ont vu la croissance des réseaux de cars interurbaines conçu par les départementes en milieu rural dans presque tous les départements français. Beaucoup d'entre eux ont un tarif tout à fait raisonnable forfaitaire unique de quelques euros. Parmi ces réseaux récentes est la Manche en 2007 (€ 2,20 le billet). Mais il n'est toujours pas du tout rare pour qu'il y ait une grande concentration sur les voyages scolaires et des voyages du marché, avec des horaires sensiblement réduits pendant les périodes de vacances scolaires. Et de ce côté de la Manche, nous ne devons pas oublier que les trimestres scolaires en France étaient différentes, généralement une semaine de six jours avec demi-journées le mercredi (anciennement jeudi pour de nombreuses années) et le samedi. Le concept de week-end est encore relativement récente dans certaines parties de la France! De plus, le nombre d'arrêts sur les services d'autocars rurales français est faible par rapport à la nôtre dans l'Angleterre et il est difficile d'imaginer ce qu'un conducteur français ferait de même un arrêt à chaque quart de mile!

The area of north-western France between the Somme and the Loire corresponds approximately with the territory of the Western (Ouest, formerly Etat) Region of SNCF (Société Nationale de Chemins de Fer Français). This is an area of comparatively sparse population which has relatively few large towns and even fewer which are industrial centres. The bus industry in France has never been comparable to that in Great Britain by reason of the different conditions which have ruled in the past and still existed to a considerable degree at the outbreak of war in 1939.

Throughout the country there existed for many years a remarkably extensive network of roadside tramways. These were in the main steam worked and were developed as much for the movement of merchandise and freight as for the carriage of passengers. It followed that services were infrequent and considerable time was spent on the journey. The fact that most systems were single track with widely separated passing loops made them particularly liable to competition from the motor bus when it appeared, although this development was somewhat late in French rural areas compared to Great Britain. The Chemins de Fer Economiques, as they were generally termed, nevertheless played a considerable part in providing rural areas with transport facilities and there was still a considerable mileage in existence at the outbreak of war.

Rural Tramways and Light Railways

Some of these tramways had taken steps to modernise their methods of operation, and this was particularly the case in areas such as Brittany, where considerable holiday traffic was experienced; and also in industrial districts like that of Nantes. Modernisation rarely took the form of electrification, since even the improved frequencies contemplated would not have justified the expenditure involved. It must be remembered also that the majority of the systems were connected with the authorities of the department which they served. They might be leased by the department to one of the several groups of tramway undertakings for operation or they might be the responsibility of the department itself. Generally the former was the case but then the department continued to be concerned from the financial aspect. As example the former narrow gauge lines of the Etat in Brittany were leased to the Société Générale de Chemins de Fer Economiques.

The development of the railcar in France in the 1920s and 1930s played a large part in the preservation of the tramway and light railway systems. Whilst many of the lines have been replaced by buses that is a fate which has also befallen sections of the major railways too. A typical example of the improvement brought by railcars is by comparison of the 1928 and 1939 timetables of the Chemins de Fer des Côtes du Nord. Over the period some of the rail services had been abandoned in favour of the bus but there were still several rail facilities remaining, mainly those serving coastal resorts. Railcars were in use here to a limited degree by 1928 but journey times were cut drastically by 1939. Between St Brieuc and Paimpol the steam train had taken 2 hours 50 minutes, the fastest railcar timing was 1 hour 55 minutes. Buses running via Guingamp took 2 hours 10 minutes for the run.

Other operators employing railcars in 1939, inter alia, included the Tramways d’Ille-et-Vilaine which still had a number of services from Rennes (to St Malo, Becherel, Guer, La Guerche and Fougeres); also the Chemins de Fer d’Intérêt Local du Morbihan with lines in the Vannes, Lorient and St Nazaire areas. The Société Centrale de Chemins de Fer et d’Entreprises (associated with the Verney group) of Le Mans, another of the large tramway holding companies, with interests which included the departments of Manche and Mayenne, abandoned most of its passenger services in favour of buses, but worked the service between Pontorson and Mont St Michel with railcars. One interesting feature of the system was the retention over certain lines of passenger working on market days or other special occasions, eg between Flers and Tinchebray. Steam services also continued between Cherbourg and Barfleur / St Vaast-la-Hougue.

The problem of abandonment was not easy owing to the commitments that existed in many cases as regards through facilities provided in conjunction with the main line railways, and that factor was mainly responsible for the operation of at least one steam train daily over lines otherwise served by railcars. Alternatively a number of bus services developed with routes corresponding to those of the light railways. These rarely represented competition between the two forms of transport and, indeed if they did in the past, the co-ordination of transport laws of 1934 and 1937 would have resulted in its cessation. The routes were usually worked with buses of the tramway undertaking and provided the greater part of the facilities there being, perhaps, one train in each direction with additional ones to replace the buses on market days, Sundays, and other occasions of heavy traffic.

Bus services

Of the network of bus services in western France most roads were covered daily, but unlike Great Britain, a daily service frequently implied one or two journeys only in each direction. Owing mainly to the existence of the light railways and tramways the development of bus services in the French provinces was somewhat belated, but when the vulnerability to competition of the tramways, to which reference has already been made, came to be appreciated there was a mad rush on the part of many small proprietors to stake claim on the most promising routes. This developed in the late twenties and continued but with little slackening until the passing of the co-ordination law of 1934. The movement was aided by the selling methods of some coach dealers, whose rosy picture of the future, lured many people into the business only for them to retire poorer and, it was to be hoped, wiser.

The stability of the French bus industry upon which the efficient working of the 1934 decree was to depend was due to the more farsighted policy of some operators and also to the progressive action of certain of the tramway holding companies, notably the Société Générale and the Société Centrale.

Another very potent influence in the later stages of uncontrolled operation was that of the famous vehicle manufacturers Citröen and Renault. The facilities provided in the London area by Green Line Coaches greatly impressed M. Citröen and in 1932 he commenced to operate a number of services between Paris and centres up to 45 kilometres from the capital. These proved very successful and the system expanded rapidly. At that time rivalry between Citröen and Renault interests was intense and Transports Citröen was soon followed by the Autocars Renault of the Compagnie d’Exploitation Automobile; which concern was financed largely by the manufacturer whose vehicles it used. The importance of this development was that it represented the first demonstration in France that traffic could be built up in rural areas by the establishment of regular services at reasonable intervals.

Reluctant travellers

French villagers did not possess the travel habit to any marked degree, partly perhaps because the local towns offered little in the way of such attractions as cinemas; the number of picture houses in proportion to the population in France was low compared with Great Britain, while the tendency for concentration in the large centres of population was more marked. It should of course be remembered that the relative density of population in French rural areas is considerably below that ruling for the English countryside. Taking France as a whole, the population per square mile averaged 197 before the war compared with 703 in England and Wales. The proportion of private cars to population was roughly comparable to Great Britain, although traffic density was less owing to the greater mileage of French roads. Car ownership also tended towards concentration in urban areas. The basic causes to which the disinclination of the French country-dweller to travel were attributable may be summarised in general terms as the high degree of self sufficiency of rural households, the somewhat high fares coupled with the proverbial eagerness to economise, and the absence of attractive goals for a journey. The French smallholder depended entirely for many years on the light railway as a means of taking his wares to market and it was only in comparatively recent years that one could see such veterans as the Peugeot “clover leaf” and the little Mathis trundling along the road to market laden with the best vegetables of the more prosperous smallholders.

The Citröen and Renault enterprises were a sign that this attitude could be influenced and the period from 1932 to 1934 saw considerable development of regular daily services in all parts of the country, very often under the auspices of one or the other of the two manufacturers. In the west of France Transports Citröen established branches at Nantes, Angers, Tours, Bourges, Poitiers and Caen. In some cases the business was subsequently taken over by a local company in which the Citröen company had a financial or benevolent interest. The Caen services for example passed to Les Rapides de Normandie, which competed very strongly with Les Courriers Normands, an operator with Renault associations, until the evolution of a live-and-let-live agreement between the parties, and also the passage of the various co-ordination laws from 1934 onwards.

Competition with the railways

Whilst these laws were admittedly intended to safeguard the railways against the intense competition to which they had become subject, they also served to regularise the operation of bus services throughout the country by imparting some security to the operations of established concerns. The 1934 series of decrees was responsible in particular for the co-ordination of fares and the reduction of direct competition over trunk railway routes. By laying down the date of enactment (19 April) as a date - rather in the manner in which the Road Traffic Act 1930 caused the adoption of 9 February 1931 in England - the decrees intensified the rush to inaugurate services, but thereafter things were gradually sorted out. In the process certain routes disappeared such as that by the direct road from Laval to Rennes previously worked by Les Cars Saint-Hénis. One feature of the co-ordination arrangements in France was that an operator which had to abandon a service received a certain degree of preference in regard to applications for new routes.

The French Railways were nationalised in 1938. They had been authorised to set up ancillary motor transport organisations in 1928, and had taken advantage of this permission to some extent when in 1929 the government suddenly became less amenable and placed so many restrictions upon the inauguration of new feeder services that subsequently it was the practice in the main to employ contractors owing to the fact that other operators were uncontrolled. The Etat was responsible for the formation of SATOS (Société Auxiliaires des Transports de l’Ouest et du Sud-Ouest) and the Nord for STARN (Société des Transports Auxiliaires de la Région du Nord). Other lines such as the PLM, Est and Paris-Orléans also took similar steps. The Etat for various reasons developed its own bus services very little but was amongst the foremost in making arrangements with other undertakings to provide ‘services de correspondance’. In particular the Société Centrale des Chemins de Fer et d’Entreprises was responsible for extensive services around Granville (in the department of Manche) and throughout Normandy generally, its interests in the area being due to control of the Chemins de Fer Normands and the Chemins de Fer Départementaux de la Mayenne, which were subsequently replaced to a large extent by bus services. Société Centrale formed their first bus company in 1933, STAO - Société des Transports Automobiles de l'Ouest, with a network of routes based on Le Mans (Réseau du Sarthe et Maine-et- Loire).  STAO expanded during the 1930s and 1940s to form other networks (réseaux) in Orne, Poitou, Touraine, Mayenne and Seine Maritime/Eure; all part of the Verney group.

Railway replacement

The most notable developments in bus operations during the last years before the war were the introduction of road services to replace uneconomic branch lines of the SNCF. As a rule arrangements were made with the operator or operators in the best position to provide the facilities irrespective of any attachment to particular interests. Les Courriers Normands, which had shared with the Société Générale des Transports Départementaux in the replacement of the Chemins de Fer du Calvados, was responsible for covering a number of abandoned sections such as Caen - Villers Bocage - Villedieu. Routes were shared in some cases. Arcangioli Frères worked between Le Havre and Fécamp and the CNA (Compagnie Normande d’Autobus) of Rouen between Fécamp and Dieppe. Another example was the Chateaubriant - Messac - Plöermel line, of which the Société Générale worked the northern section between Plöermel and Messac, since that was convenient to its Ille-et-Vilaine operations; Drouin Frères worked the section from Messac to Chateaubriant. Each ran thrice daily, a frequency similar to the withdrawn train service.

The other operations of these last two undertakings mentioned may conveniently be taken as typical since they served areas relatively little affected by seasonal considerations. Drouin Frères with its headquarters at Nantes and branch offices at Chateaubriant, La Baule and St Nazaire worked some twenty services all but two of which were operated daily. The main services from Nantes were to Rennes (eight journeys), Lorient (four journeys and three to Vannes), Chateau Gontier (three journeys), Laval (five journeys), Legé (three journeys) and Le Croisic (hourly). The last named route was strengthened between St Nazaire and Le Croisic and the through journeys were co-ordinated with Transports Citröen to provide a half-hourly headway. Chateaubriant was linked with Nantes via Sucé and via Riaillé as well as by the Laval service, which worked via Nort-sur-Erdre and provided connections thrice daily at Chateaubriant with buses to and from Vitré. There were three journeys between Chateaubriant and Le Croisic, this cross-country route providing valuable connections at Nozay, Savenay and La Baule, and there was an approximately two hourly service between Vannes and Quiberon.

Wartime frequencies

The Société des Transports Départementaux d’Ille-et-Vilaine, which was worked by the SGTD, had daily services from Rennes to Pipriac (three journeys, four on Sunday) and La Gacilly (two journeys), Redon (two journeys), Pontorson via Pleine Fougères (two journeys), Avranches via Antrain and Pontorson (three journeys). Other routes included Guer to Redon (two journeys), the rail replacement service from Plöermel to Messac already mentioned, Vitré - Fougères and Vitré - Liffré (both with two journeys except Friday) and various market services. The war resulted in a considerable curtailment of facilities. The Rennes -  Pipriac - La Gacilly service was reduced to one through journey and one journey between Rennes and Pipriac, the Redon service became once daily. The Guer - Redon, Vitré - Fougères, Vitré - Liffré and market services were suspended. One interesting feature was the extension of the Pontorson service to Avranches and its diversion via Antrain and Bazouges between Sens-de-Bretagne and Pleine Fougères. This compensated in part for the reduction of the direct Avranches service.

The services in other areas were on a comparative basis until the outbreak of war, with the exception of certain very remote districts which depended on the Postes Rurales services. These vehicles were intended primarily to deliver mail to the villages, but accommodating a few passengers, which followed serpentine routes at times suited to their primary purpose. In the Rouen area and round Nantes services were relatively frequent, but where more than one concern worked the road the times were co-ordinated as, for example, between Rouen and Elbeuf. By arrangement between Transports Citröen and CEA each abandoned certain of its routes from Paris in favour of the other during the winter when traffic was less. Bus operation had in fact assumed that secure position which has existed on this side of the Channel for years.

It is difficult sometimes for English operators to realise the extent of the divergence between English and French rural bus operations. Apart from the absence of double-deckers there is the fact that almost all the buses are of the normal control type, and seat between 20 and 26 passengers. In recent years it has become usual to employ a conductor. The number of stops on French services is small compared to ours and it is difficult to imagine what a French driver would make of even a stop every quarter of a mile! 

An interesting feature of the Citröen and CEA services from Paris was the preference given to longer distance passengers (quite apart from the protection afforded to local services in the Paris area). Apart from the protetion given to the city operator in the near suburbs, on the service from Paris to Vernon via St Germain-en-Laye, Meulan and Vetheuil, for example, priority was given to passengers travelling beyond Meulan, the road to that point being shared with another approximately hourly service to Mantes.

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La région du nord-ouest de la France, située entre la Somme et la Loire, correspond approximativement au territoire de la région Ouest (Ouest, anciennement Etat) de la SNCF (Société Nationale des Chemins de Fer Français). Il s’agit d’une région relativement peu peuplée qui compte relativement peu de grandes villes et encore moins de centres industriels. L’industrie des bus en France n’a jamais été comparable à celle de la Grande-Bretagne en raison des conditions différentes qui régnaient dans le passé et qui existaient encore de manière considérable au déclenchement de la guerre en 1939.

Dans tout le pays, il existait depuis de nombreuses années un réseau remarquablement étendu de tramways en bordure de route. Celles-ci fonctionnaient principalement et étaient développées tant pour le transport de marchandises et de marchandises que pour le transport de passagers. Il s’ensuivit que les services étaient rares et qu’on passait un temps considérable sur le trajet. Le fait que la plupart des systèmes étaient à voie unique avec des boucles de passage largement séparées les rendait particulièrement vulnérables à la concurrence de l’autobus lorsqu’il est apparu, bien que cette évolution ait été quelque peu tardive dans les zones rurales françaises par rapport à la Grande-Bretagne. Les Chemins de Fer Economiques, comme on les appelle généralement, ont néanmoins joué un rôle considérable dans l’organisation des moyens de transport dans les zones rurales et il existait encore un kilométrage considérable au moment du déclenchement de la guerre.

Tramways et chemins de fer ruraux

Certains de ces tramways avaient pris des mesures pour moderniser leurs modes de fonctionnement, notamment dans des régions telles que la Bretagne, où le trafic de vacances était considérable; et aussi dans des quartiers industriels comme celui de Nantes. La modernisation a rarement pris la forme d'électrification, car même les fréquences améliorées envisagées n'auraient pas justifié les dépenses. Il faut aussi rappeler que la majorité des systèmes étaient reliés aux autorités du département qu’ils desservaient. Ils peuvent être loués par le ministère à l'un des nombreux groupes d'entreprises de tramway ou être sous la responsabilité du département lui-même. En général, le premier cas était le cas, mais le ministère a continué à être préoccupé du point de vue financier. À titre d'exemple, les anciennes lignes à voie étroite de l'Etat breton ont été louées à la Société générale des chemins de fer économiques.

Le développement de l'automobile en France dans les années 1920 et 1930 a joué un rôle important dans la préservation du tramway et des systèmes de tramway. Alors que beaucoup de lignes ont été remplacées par des bus, c'est un destin qui a également touché des sections des principaux chemins de fer. Un exemple typique de l'amélioration apportée par les wagons est la comparaison des horaires de 1928 et 1939 des Chemins de Fer des Côtes du Nord. Au cours de la période, certains services ferroviaires ont été abandonnés au profit des bus, mais il reste encore plusieurs installations ferroviaires, principalement celles desservant des stations balnéaires. Les voitures de chemin de fer étaient utilisées ici dans une mesure limitée en 1928, mais les temps de trajet étaient considérablement réduits en 1939. Entre St Brieuc et Paimpol, le train à vapeur avait pris 2 heures 50 minutes, le temps de parcours le plus rapide était de 1 heure 55 minutes. Les bus passant par Guingamp ont pris 2 heures 10 minutes.

Parmi les autres exploitants de wagons de chemin de fer en 1939, on peut citer les Tramways d’Ille-et-Vilaine, qui desservent encore de nombreux services depuis Rennes (à destination de St Malo, Bécherel, Guer, La Guerche et Fougères); ainsi que les Chemins de fer d’intérêt local du Morbihan avec des lignes dans les régions de Vannes, Lorient et Saint-Nazaire. La Société Centrale des Chemins de Fer et d'Entreprises (associée au groupe Verney) du Mans, une autre grande société holding de tramway, avec des intérêts incluant les départements de la Manche et de la Mayenne, a abandonné la plupart de ses services de transport de passagers au profit de bus, mais a travaillé le service entre Pontorson et Mont St Michel avec des wagons. Une caractéristique intéressante du système était la rétention de certaines lignes de passagers travaillant les jours de marché ou d’autres occasions spéciales, par exemple entre Flers et Tinchebray. Les services de vapeur ont également continué entre Cherbourg et Barfleur / St Vaast-la-Hougue.

Le problème de l’abandon n’était pas facile en raison des engagements pris dans de nombreux cas en ce qui concerne les installations fournies en liaison avec les lignes principales. Ce facteur était principalement responsable de l’exploitation d’au moins un train à vapeur par jour sur des lignes autrement desservies par wagons de chemin de fer. Alternativement, un certain nombre de services de bus ont été développés avec des itinéraires correspondant à ceux des chemins de fer légers. Celles-ci représentaient rarement une concurrence entre les deux modes de transport et, si tel avait été le cas par le passé, la coordination des lois sur les transports de 1934 et 1937 aurait entraîné sa suppression. Les itinéraires étaient généralement travaillés avec des bus de l'entreprise de tramway et fournissaient la plupart des installations, un train dans chaque direction, avec des trains supplémentaires pour remplacer les bus les jours de marché, les dimanches et autres occasions de trafic intense.

Lignes de bus

La plupart des routes du réseau de bus de l'ouest de la France étaient couvertes quotidiennement, mais contrairement à la Grande-Bretagne, un service quotidien impliquait souvent un ou deux trajets seulement dans chaque direction. En raison principalement de l’existence des tramways et des tramways, le développement des services de bus dans les provinces françaises a été quelque peu tardif, mais lorsque la vulnérabilité à la concurrence des tramways, à laquelle on a déjà fait référence, a été prise en compte, de nombreux petits propriétaires se précipitent pour revendiquer les itinéraires les plus prometteurs. Cela s'est développé à la fin des années vingt et s'est poursuivi sans ralentir jusqu'à l'adoption de la loi de coordination de 1934. Ce mouvement a été favorisé par les méthodes de vente de certains carrossiers, dont le portrait optimiste de l'avenir incitait de nombreuses personnes à se lancer dans les affaires. seulement pour eux de prendre leur retraite plus pauvre et, il fallait l'espérer, plus sage.

La stabilité de l'industrie française des autobus sur laquelle dépendait le fonctionnement efficace du décret de 1934 était due à la politique plus clairvoyante de certains opérateurs ainsi qu'à l'action progressive de certaines sociétés holding du tramway, notamment la Société Générale et la Société. Centrale.

Une autre influence très puissante au cours des dernières étapes d’un fonctionnement incontrôlé a été celle des constructeurs automobiles renommés Citröen et Renault. Les installations fournies dans la région de Londres par Green Line Coaches ont beaucoup impressionné M. Citröen. En 1932, il a commencé à exploiter un certain nombre de services entre Paris et des centres situés à 45 kilomètres de la capitale. Celles-ci ont très bien fonctionné et le système s’est développé rapidement. À l’époque, la rivalité entre les intérêts de Citröen et de Renault était intense et Transports Citröen fut bientôt suivi par les Autocars Renault de la Compagnie d’exploitation automobile; Cette préoccupation a été financée en grande partie par le constructeur dont il a utilisé les véhicules. L’importance de ce développement réside dans le fait qu’il s’agissait de la première démonstration en France que le trafic pouvait être construit dans les zones rurales par la mise en place de services réguliers à des intervalles raisonnables.

Voyageurs réticents

Les villageois français ne possédaient pas l'habitude de voyager à un degré marqué, en partie peut-être parce que les villes locales offraient peu d'attractions telles que les cinémas; le nombre de maisons en images par rapport à la population en France était faible par rapport à la Grande-Bretagne, tandis que la tendance à la concentration dans les grands centres de population était plus marquée. Il faut bien entendu rappeler que la densité relative de la population dans les zones rurales françaises est nettement inférieure à celle prévalant dans la campagne anglaise. En prenant la France dans son ensemble, la population par mile carré était en moyenne de 197 avant la guerre, contre 703 en Angleterre et au pays de Galles. La proportion de voitures particulières par rapport à la population était à peu près comparable à celle de la Grande-Bretagne, bien que la densité de la circulation soit moindre en raison du kilométrage plus important des routes françaises. La possession de voitures a également eu tendance à se concentrer dans les zones urbaines. On peut résumer en termes généraux les causes fondamentales à l’origine de la réticence des ressortissants français à voyager, à savoir le degré élevé d’autosuffisance des ménages ruraux, les tarifs relativement élevés associés à la volonté proverbiale d’économiser et l’absence de objectifs attrayants pour un voyage. Pendant de nombreuses années, le petit propriétaire français était entièrement dépendant du tramway pour acheminer ses marchandises vers le marché et ce n’est que récemment que l’on a pu voir des vétérans comme le «trèfle» de Peugeot et le petit chemin volant de Mathis sur la route. commercialiser les meilleurs légumes des petits exploitants plus prospères.

Les entreprises Citröen et Renault ont montré que cette attitude pouvait être influencée et la période allant de 1932 à 1934 a connu un développement considérable des services quotidiens réguliers dans tout le pays, très souvent sous les auspices de l'un ou l'autre des deux fabricants. Dans l’ouest de la France, Transports Citröen a ouvert des succursales à Nantes, Angers, Tours, Bourges, Poitiers et Caen. Dans certains cas, l’entreprise a par la suite été reprise par une société locale dans laquelle la société Citröen avait un intérêt financier ou bénévole. Les services de Caen par exemple sont passés aux Rapides de Normandie, qui ont rivalisé très fort avec Les Courriers Normands, opérateur des associations Renault, jusqu’à l’évolution d’un accord de vie et de laisser-vivre entre les parties, ainsi que le passage du diverses lois de coordination à partir de 1934.

Concurrence avec les chemins de fer

Si ces lois visaient certes à protéger les chemins de fer contre la concurrence féroce à laquelle ils étaient soumis, elles servaient également à régulariser le fonctionnement des services de bus dans tout le pays en sécurisant quelque peu les activités des entreprises établies. La série de décrets de 1934 était notamment chargée de la coordination des tarifs et de la réduction de la concurrence directe sur les grands axes ferroviaires. En fixant la date d’adoption (le 19 avril) comme une date - plutôt de la manière dont le Road Traffic Act 1930 a provoqué l’adoption du 9 février 1931 en Angleterre - les décrets ont intensifié la ruée vers l’inauguration des services, mais par la suite les choses se sont progressivement triés. En cours de route, certaines routes ont disparu, comme celle de la route directe reliant Laval à Rennes, précédemment empruntée par Les Cars Saint-Hénis. Une des caractéristiques des dispositifs de coordination en France est qu'un opérateur qui doit abandonner un service reçoit un certain degré de préférence en ce qui concerne les applications pour de nouvelles liaisons.

Les chemins de fer français ont été nationalisés en 1938. Ils avaient été autorisés à créer des organisations auxiliaires de transport motorisé en 1928 et avaient tiré parti de cette autorisation dans une certaine mesure lorsqu'en 1929 le gouvernement devint soudain moins facile et imposa autant de restrictions à l'inauguration du de nouveaux services d’alimentation, c’est par la suite la pratique la plus répandue d’employer des sous-traitants du fait que d’autres opérateurs ne sont pas contrôlés. L’État était responsable de la création de SATOS (Société auxiliaire des transports de l’Ouest et du Sud-Ouest) et du Nord pour STARN (Société des transports auxiliaires de la Région du Nord). D'autres lignes telles que le PLM, l'Est et Paris-Orléans ont également pris des mesures similaires. Pour diverses raisons, l’État a très peu développé ses propres services de bus mais a été l’un des premiers à prendre des dispositions avec d'autres entreprises pour fournir des «services de correspondance». En particulier, la Société Centrale des Chemins de Fer et des Entreprises était responsable des services étendus autour de Granville (département de la Manche) et dans toute la Normandie en général, ses intérêts dans la région étant dus au contrôle des Chemins de Fer Normands et des Chemins. de fer départementaux de la Mayenne, qui ont ensuite été remplacés en grande partie par des services de bus. La Société Centrale créa sa première compagnie de bus en 1933, STAO - Société des transports automobiles de l'Ouest, avec un réseau de liaisons basé sur Le Mans (Réseau du Sarthe et Maine-et-Loire). STAO a pris de l'expansion dans les années 1930 et 1940 pour former d'autres réseaux (réseaux) dans l'Orne, le Poitou, la Touraine, la Mayenne et la Seine Maritime / Eure; tous font partie du groupe Verney.

Remplacement du chemin de fer

Les développements les plus remarquables dans l'exploitation des bus au cours des dernières années avant la guerre ont été l'introduction de services routiers destinés à remplacer les embranchements peu rentables de la SNCF. En règle générale, des arrangements ont été pris avec l'opérateur ou les opérateurs les mieux à même de fournir les installations, indépendamment de tout attachement à des intérêts particuliers. Les Courriers Normands, qui avaient partagé avec la Société Générale des Transports Départementaux le remplacement des Chemins de Fer du Calvados, étaient chargés de couvrir plusieurs secteurs abandonnés tels que Caen - Villers Bocage - Villedieu. Les itinéraires ont été partagés dans certains cas. Arcangioli Frères travaillait entre Le Havre et Fécamp et la CNA (Compagnie Normande d’Autobus) de Rouen entre Fécamp et Dieppe. Un autre exemple est la ligne Chateaubriant - Messac - Plöermel, sur laquelle la Société Générale a exploité le tronçon nord situé entre Plöermel et Messac, dans la mesure où il convient à ses opérations en Ille-et-Vilaine; Drouin Frères a travaillé sur la section de Messac à Chateaubriant. Chaque service circulait trois fois par jour, une fréquence similaire à celle du service de train retiré.

Les autres opérations de ces deux dernières entreprises mentionnées peuvent être considérées comme typiques puisqu'elles desservaient des zones relativement peu touchées par des considérations saisonnières. Drouin Frères, dont le siège social est à Nantes et les succursales de Chateaubriant, La Baule et Saint-Nazaire, assurait une vingtaine de services, dont deux au quotidien. Les principales liaisons au départ de Nantes étaient Rennes (huit trajets), Lorient (quatre trajets et trois à Vannes), Château Gontier (trois trajets), Laval (cinq trajets), Legé (trois trajets) et Le Croisic (toutes les heures). La dernière route nommée a été renforcée entre Saint-Nazaire et Le Croisic et les trajets directs ont été coordonnés avec Transports Citröen afin de permettre une avance d'une demi-heure. Chateaubriant était relié à Nantes via Sucé et via Riaillé ainsi que par le service de Laval, qui travaillait via Nort-sur-Erdre et assurait des liaisons trois fois par jour à Chateaubriant avec des bus à destination et en provenance de Vitré. Trois voyages ont été effectués entre Chateaubriant et Le Croisic, cette route de fond offrant des liaisons intéressantes à Nozay, Savenay et La Baule, ainsi qu’un service toutes les deux heures environ entre Vannes et Quiberon.

Fréquences de guerre

La Société des transports départementaux d'Ille-et-Vilaine, qui était dirigée par le SGTD, assurait des liaisons quotidiennes entre Rennes et Pipriac (trois trajets, quatre le dimanche) et La Gacilly (deux trajets), Redon (deux trajets), Pontorson via Pleine Fougères (deux trajets), Avranches via Antrain et Pontorson (trois trajets). Guer à Redon (deux trajets), le service de remplacement ferroviaire de Plöermel à Messac déjà mentionné, Vitré - Fougères et Vitré - Liffré (deux trajets sauf vendredi) et divers services marchands. La guerre a entraîné une réduction considérable des installations. Le service Rennes - Pipriac - La Gacilly a été réduit à un aller et retour et un trajet entre Rennes et Pipriac, le service Redon est devenu une fois par jour. Les services Guer-Redon, Vitré-Fougères, Vitré-Liffré et le marché ont été suspendus. Une caractéristique intéressante était l'extension du service Pontorson vers Avranches et sa dérivation via Antrain et Bazouges entre Sens-de-Bretagne et Pleine Fougères. Cela compense en partie la réduction du service direct Avranches.

Les services dans d’autres régions étaient comparables jusqu’au déclenchement de la guerre, à l’exception de certains districts très éloignés qui dépendaient des services de Postes Rurales. Ces véhicules étaient principalement destinés à acheminer le courrier dans les villages mais à accueillir quelques passagers, qui suivaient des itinéraires sinueux à des moments adaptés à leur objectif principal. Dans la région de Rouen et autour de Nantes, les services étaient relativement fréquents, mais la route était coordonnée dans plusieurs cas, comme par exemple entre Rouen et Elbeuf. Par un accord entre les transports Citröen et le CEA, chacun a abandonné certaines de ses liaisons au départ de Paris au profit de l’autre au cours de l’hiver, lorsque le trafic était moindre. L’exploitation du bus avait en fait pris la position de sécurité qui existe depuis des années de ce côté de la Manche.

Il est parfois difficile pour les opérateurs anglais de comprendre l'ampleur de la divergence existant entre les opérations de bus rurales anglaises et françaises. Outre l'absence de voitures à deux étages, la quasi-totalité des bus sont du type à commande normale et peuvent accueillir entre 20 et 26 passagers. Ces dernières années, il est devenu habituel d'employer un chef d'orchestre. Le nombre d'arrêts sur les services français est faible comparé au nôtre et il est difficile d'imaginer ce qu'un conducteur français ferait d'un arrêt même tous les quarts de mile!

Une caractéristique intéressante des services Citröen et CEA au départ de Paris était la préférence accordée aux passagers voyageant sur de plus longues distances (indépendamment de la protection accordée aux services locaux dans la région parisienne). Outre la protection accordée à l'exploitant de la ville dans les banlieues proches, par exemple, entre Paris et Vernon via Saint-Germain-en-Laye, Meulan et Vétheuil, la priorité a été donnée aux passagers voyageant au-delà de Meulan. être partagé avec un autre service environ toutes les heures à destination de Mantes.

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